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Lawrence Hill, auteur célèbre, parle de son dernier roman

Qu’est-ce que les crocodiles turquoise et les enfants surdoués ont à voir avec les contrecoups de la traite transatlantique des esclaves? L’écrivain primé Lawrence Hill (The Book of Negroes) nous a parlé de son nouveau roman, qu’il lance lors d’un événement virtuel organisé le 11 janvier par le Musée canadien de l’immigration du Quai 21.

Beatrice and Croc Harry raconte l’histoire d’une jeune fille de 12 ans qui se réveille dans une cabane dans une forêt avec des animaux qui peuvent parler. Elle ne sait pas comment elle est arrivée là. Dans sa quête pour retrouver sa voie et rentrer chez elle, elle se lie d’amitié avec un crocodile de 700 livres au riche vocabulaire.

Vos précédents romans étaient destinés à des lecteurs adultes. Pourquoi avez-vous voulu vous adresser à de jeunes lecteurs ?

Dans mon cœur, j’ai écrit un roman pour enfants et pour adultes. J’espère que les adultes apprécieront ce livre tout autant que les enfants. J’ai l’impression que nous faisons cette distinction arbitraire entre la littérature pour enfants et la littérature pour adultes alors qu’en fait il y a de grandes intersections où enfants et adultes lisent les mêmes livres.

À l’origine de ce livre, il y a le fait de raconter à votre fille, la vraie Béatrice, des histoires pour s’endormir.

J’ai juste inventé des trucs. Finalement, nous sommes tombés sur ces histoires d’une fille avec son nom, une fille fictive qui, chaque nuit, se faisait presque dévorer par un crocodile. Chaque jour, elle réussissait tout juste à se débarrasser du crocodile. Le crocodile était très sournois et utilisait du langage affectueux et il était très joueur avec les mots. Il l’attirait près de lui puis SNAP, il essayait de la manger, et chaque fois elle trouvait un moyen de s’échapper. Elle m’a fait promettre alors d’écrire un livre autour de ces histoires. Mais ça m’a pris 15 ans pour le faire. Le roman devait progresser. Il fallait que ce soit plus que de savoir si la fille allait être dévorée par un crocodile ou non. Le roman devait avancer d’une manière beaucoup plus mondaine.

Pourquoi avez-vous choisi de lancer le livre ici, au Musée ?

Mes ancêtres du côté paternel ont été contraints de traverser l’océan en tant qu’esclaves africains et je me suis intéressé toute ma vie aux questions de migration, qu’elle soit forcée ou volontaire. Il semble que toutes les œuvres de fiction que j’ai écrites explorent, d’une manière ou d’une autre, le mouvement personnel de quelqu’un dans l’espace.

Il s’agit d’une jeune fille dont la situation est très proche des séquelles de la traite transatlantique des esclaves. Elle a été séparée de sa patrie, sans choix ni faute de sa part. Elle doit se définir, l’amnésie la tourmentant au départ. C’est donc une histoire de migration, d’une certaine manière : forcée au départ, puis volontaire alors qu’elle tente de se reconstruire et de retrouver son identité.

Béatrice est intelligente. Elle voit l’injustice et la dénonce. Elle ne fait pas de cérémonie. Elle insiste pour tutoyer la royauté. Elle négocie sans compromis lorsqu’on lui propose un emploi. En tant que jeune personne, seule dans un nouvel endroit, sa confiance et son courage sont frappants.

Je pense que nous projetons les choses que nous aimerions être sur nos personnages. Je n’ai jamais été aussi fort ou intrépide pour négocier ou revendiquer mes droits, et il m’est arrivé de ne pas me lever lorsque les choses n’allaient pas et d’avoir honte de ne pas m’être battu sur le moment, verbalement. J’aimerais avoir autant d’assurance et de capacités de négociation qu’elle.

Mais il y a autre chose. À maintes reprises, au cinéma, sur scène et dans la littérature, les Noirs ont été décrits comme des victimes ou des auteurs de crimes. Ils sont malchanceux s’ils sont victimes de crime et, s’ils en sont les auteurs, ce sont des gens monstrueusement mauvais. Je voulais vraiment avoir une jeune fille noire forte, confiante et capable, aimant le langage et le jeu du langage. Je voulais créer une fille noire vive, forte, intellectuellement douée, qui pouvait se sentir― une fois qu’elle avait compris qu’elle était noire, ce qui n’était pas évident pour elle parce qu’elle était seule, au début― qui pouvait se sentir bien dans sa peau.

C’est un roman qui mettra au défi et élargira le vocabulaire de tous les lecteurs, et pas seulement des jeunes. Pouvez-vous nous parler de votre amour des mots ?

Ma mère nous faisait la lecture et ce qu’elle aimait le plus lire quand j’étais très jeune était une sorte de poésie absurde. Elle lisait beaucoup de poésie ludique, idiote, exagérée, qui se complaisait dans l’absurdité du langage. Mon père nous racontait des histoires avant de dormir et il inventait des mots. Et il inventait des mots au cours de notre vie quotidienne, et ceux qui n’étaient pas inventés étaient souvent de type afro-américain. Il a été élevé aux États-Unis (comme ma mère), et la langue noire, la langue du Sud, se reflétait beaucoup dans notre éducation quotidienne dans la banlieue blanche de Toronto dans les années soixante. À tel point que les enseignants et d’autres personnes essayaient de me corriger assez durement, en disant « ce n’est pas comme ça qu’on le prononce » ou « ce n’est même pas un mot. » Et bien sûr, c’étaient des mots dans mon foyer et je n’ai même pas remarqué que certains d’entre eux étaient entièrement inventés. Et d’autres étaient simplement colorés. C’étaient des mots, mais ce n’étaient pas des mots dans le lexique d’un enseignant blanc typique de Toronto dans les années 1960.

Mes parents nous ont fait entrer dans un monde où l’on jouait beaucoup avec le langage, qu’il s’agisse de la diction afro-américaine ou d’une langue doctorale élevée. Mon père avait un doctorat et travaillait en tant que professionnel. Il pouvait faire ce changement de code où il passait d’une conversation de type familière à une conversation comme un professeur d’université à un autre moment de la journée. Je trouvais ces moments fascinants et, au début, un peu déconcertants. C’était comme s’il changeait de langue. Et il changeait bel et bien de langue.

Pour moi, le langage est le plus divertissant lorsqu’il est idiomatique et ridicule. J’aime le côté ridicule du langage et j’ai donc essayé de le faire dans ce livre. Et je pouvais le faire parce que c’était pour les enfants. Alors que, normalement, on ne pourrait pas s’en tirer comme ça dans un livre pour adultes. J’ai senti que j’avais la permission de mettre le paquet et de me délecter du jeu de la langue.

Vous êtes fils d’immigrants. Pouvez-vous nous parler de vos parents et comment ils se sont retrouvés au Canada ?

J’avais un père noir et une mère blanche. Ils se sont mariés dans le sud en 1953. Dans de nombreuses régions des États-Unis, il était encore illégal d’être marié à une personne de race différente. Je pense que la plupart des Canadiens qui ne sont pas plus âgés ne savent pas ou n’apprécient pas à quel point la ségrégation a dominé l’Amérique dans les années 50 et 60. Et que c’était aussi une réalité de la vie en Nouvelle-Écosse, et en Ontario en particulier, jusque dans les années 60 dans nos systèmes scolaires et ainsi de suite. Ils ont donc quitté les États-Unis le lendemain de leur mariage, interracial, à Washington DC, et se sont installés à Toronto où ils espéraient avoir une vie plus facile ensemble.

Et c’était encore difficile. Au départ, ils ne pouvaient pas louer un appartement ensemble. Ma mère a dû faire appel à un ami blanc qui lui a servi de mari de substitution. C’est ainsi qu’ils ont loué un appartement. Puis il est parti et mon père a emménagé. C’était la seule façon pour mon père et ma mère de louer un appartement à Toronto en 1953.

Donc, ce n’était pas seulement les États, mais évidemment, c’était pire là-bas. La ségrégation y était appliquée de manière plus brutale et il était pratiquement impossible d’avoir une vie publique en tant que couple interracial. Et donc, ils sont venus au Canada. Mon père avait déjà commencé ses études supérieures à l’Université de Toronto et est rentré chez lui pendant un an entre sa maîtrise et son doctorat pour enseigner à Washington, où il a rencontré ma mère. Elle était déjà une militante des droits civiques au début des années 1950 à Washington. Ils sont tombés amoureux, sont venus au Canada le lendemain de leur mariage et n’ont jamais regardé en arrière.

Inscrivez-vous ici pour voir Lawrence Hill lire un extrait de Beatrice and Croc Harry et en discuter le 11 janvier, dans le cadre de notre série Raconteurs du Canada.